logo
menu icon

Louis Raemaekers

Roermond 1869-1956 Scheveningen

Misschien wel een van de meest invloedrijke Nederlandse kunstenaars van de 20e eeuw is de Roermondse tekenaar Louis Raemaekers.

Jeugd
Louis Raemaekers werd geboren en groeide op in Roermond, Nederland tijdens een periode van politieke en sociale onrust in de stad, die in die tijd het strijdtoneel vormde tussen katholiek klerikalisme en liberalisme. De vader van Louis publiceerde een weekblad met de naam De Volksvriend en was een invloedrijk man in liberale kringen. Zijn strijd tegen het establishment zette enkele decennia later de toon voor het standpunt van zijn zoon, toen hij vocht tegen de bezetting van het neutrale België aan het begin van de Eerste Wereldoorlog. Zijn moeder was van Duitse afkomst. Hij werd opgeleid - en werkte later - als tekenleraar en maakte in zijn vrije tijd landschappen en kinderboekomslagen en illustraties. In 1906 nam zijn leven een beslissende wending toen hij de uitnodiging aanvaardde om politieke cartoons te tekenen voor vooraanstaande Nederlandse kranten, eerst van 1906 tot 1909 voor het Algemeen Handelsblad en vanaf 1909 voor De Telegraaf.

1e Wereldoorlog
Direct nadat de Duitsers België waren binnengevallen, werd Louis Raemaekers een van hun felste critici. Zijn boodschap was duidelijk: Nederland moest partij kiezen voor de geallieerden en zijn neutrale standpunt opgeven. Zijn grafische cartoons verbeeldden de heerschappij van het Duitse leger in België, portretteerden de Duitsers als barbaren en keizer Wilhelm II als een bondgenoot van Satan. Zijn werk is meerdere malen door de Nederlandse regering in beslag genomen en hij kreeg van velen kritiek omdat hij de Nederlandse neutraliteit in gevaar bracht. Minister van Buitenlandse Zaken John Loudon nodigde Raemaekers, de eigenaar van De Telegraaf H.M.C. Holdert en de hoofdredacteur Kick Schröder onder druk van de Duitse regering naar een bijeenkomst, waarop hij hen verzocht ‘alles wat neigt tot belediging van de Duitse keizer en het Duitse leger’ te vermijden. Het was niet mogelijk Raemaekers te vervolgen zolang er geen staat van beleg was. Maar de druk op hem hield aan, ook vanuit Duitsland: in september 1915 begon zelfs het gerucht te circuleren dat de Duitse regering een beloning van 12.000 gulden had aangeboden voor Raemaekers, dood of levend, maar bewijs van een officiële verklaring is nooit gevonden.

Louis Raemaekers behaalde zijn grootste successen buiten zijn geboorteland. Hij vertrok in november 1915 naar Londen, waar zijn werk werd tentoongesteld in de Fine Art Society op Bond Street. Het werd met veel bijval ontvangen. Raemaekers werd meteen een beroemdheid en zijn tekeningen waren het gesprek van de stad: ‘ze vormden het onderwerp van preekstoeladressen, en gedurende twee maanden zijn de galerijen waar ze werden tentoongesteld overmatig verdrongen. Vrijwel elke tekenfilm is voor aanzienlijke prijzen gekocht. ’Hij besloot zich in Engeland te vestigen en zijn familie volgde begin 1916. Zijn vertrek uit Nederland naar Londen was voor alle betrokkenen een uitkomst. Voortaan kon de Nederlandse regering in haar diplomatieke betrekkingen afstand nemen van de cartoonist en zijn werk en zo haar positie ten opzichte van Duitsland stabiliseren, terwijl Raemaekers zelf zijn hopeloze campagne zou kunnen staken om Nederland ertoe te brengen zijn neutrale standpunt op te geven. Mogelijk heeft hij ook voor zichzelf ingezien dat zijn doel om zijn land te overtuigen de wapens op te nemen en zo het lot van België te vermijden, niet erg realistisch was. Vanaf begin 1915 waren Raemaekers 'cartoons al in Britse kranten en tijdschriften verschenen. Begin 1916 tekende hij een contract met de Daily Mail en de daaropvolgende twee jaar verschenen ze regelmatig in deze krant.

Oorlogspropaganda

Het belangrijkste aspect van Raemaekers 'carrière is ongetwijfeld zijn rol in de geallieerde oorlogspropaganda. Kort na zijn aankomst in Londen werd hij benaderd door het Britse War Propaganda Bureau Wellington House, namelijk om de massale verspreiding van zijn werk in Engeland en elders ter ondersteuning van de geallieerde propaganda te verzekeren. Veertig van zijn meest gevangen cartoons werden gepubliceerd in Raemaekers Cartoons, die onmiddellijk in achttien talen werd vertaald en wereldwijd in neutrale landen werd verspreid. Dit was het begin van een nieuwe fase in zijn leven, een die hem wereldfaam bezorgde. Bij de geallieerden en in neutrale landen was het vooral de vermeende neutrale status van Raemaekers die hem geloofwaardigheid verleende. Dit werd het meest uitbundig uitgedrukt door zijn goede vriend Harry Perry Robinson, een niet geheel onbevooroordeelde journalist van The Times in Raemaekers 'album The Great War: a Neutral’s Indictment (1916): ‘Raemaekers’ getuigenis is een getuigenis van een ooggetuige. Hij zag de erbarmelijke vluchtelingenstroom die vanuit het verlaten België over de Nederlandse grens stroomde; en hij hoorde het verhaal van de gruwelen die ze hadden geleden van hun eigen lippen. ... Zijn boodschap aan de wereld had daarom, toen hij begon te spreken, alle autoriteit, niet alleen van een Neutraal die onbevooroordeeld was, maar ook van een Neutraal die het wist. '

Na de eerste tentoonstelling in Londen volgden vele anderen, eerst in het Verenigd Koninkrijk en Frankrijk, kort daarna in vele landen over de hele wereld. Albums, pamfletten, posters, ansichtkaarten en sigarettenkaarten met reproducties van zijn werk kwamen al snel ook beschikbaar. Zijn tekeningen werden zelfs nagebouwd als tableaux vivants. Het totale aantal cartoons van Raemaekers dat in deze grote propaganda-inspanning werd verspreid, liep snel op tot in de miljoenen.

Verenigde Staten
Vanaf de zomer van 1916 werden pogingen ondernomen om het werk van Raemaekers te verspreiden in de machtigste van de neutrale landen, de Verenigde Staten. Op verzoek van Wellington House bezocht Raemaekers in 1917 de USA om aandacht te vragen voor zijn werk. De Verenigde Staten hadden kort daarvoor de oorlog aan Duitsland verklaard en de geallieerden hoopten dat zijn aanwezigheid de publieke opinie voor hun zaak zou beïnvloeden. Zijn tour was een triomf. Raemaekers gaf lezingen en interviews, tekende karikaturen voor de filmcamera's, was een veelgevraagde gast bij maatschappelijke evenementen en ontmoette president Woodrow Wilson en voormalig president Theodore Roosevelt. Kort na zijn aankomst tekende hij - tot ieders verbazing - een contract met de International News Service, het syndicaat van William Randolph Hearst. De Hearst-kranten werden als pro-Duits beschouwd en waren afgesneden van alle geallieerde nieuwsbronnen. Maar de eigen theorie van Raemaekers: "dit is de belangrijkste doelgroep omdat de lezers dagelijks worden vergiftigd door tendentieuze artikelen" bleek succesvol. Statistieken tonen aan dat in oktober 1917 meer dan tweeduizend Amerikaanse kranten de cartoons van Raemaekers in honderden miljoenen exemplaren hadden gepubliceerd. De popularisering van zijn werk wordt beschouwd als de grootste propaganda-inspanning van de Eerste Wereldoorlog.

Interbellum

Na het einde van de Eerste Wereldoorlog vestigde Louis Raemaekers zich in Brussel. Hij was een voorstander van de Volkenbond en wijdde vele schetsen en artikelen aan de zaak van eenheid in Europa. Ondertussen hield hij de gebeurtenissen in Duitsland nauwlettend en achterdochtig in de gaten. De belangstelling voor zijn werk nam af in Groot-Brittannië en Frankrijk, waar zijn oorlogscartoons nog vers in het geheugen lagen. Mensen hadden genoeg van zijn afbeeldingen van wreedheden. Een Nederlandse uitgever wees een verzameling van zijn illustraties af omdat ‘het publiek nogal moe is van oorlogsthema's’. In 1927 creëerde hij een stripboek over TBC met de naam Gezondheid Is De Grootste Schat. In de jaren dertig begon men echter te denken dat Raemaekers misschien gelijk had over Duitsland. Hij werd productiever, maar de artistieke en inhoudelijke kwaliteit van zijn werk leed evenredig. Hij bleef De Telegraaf tot ver in de jaren dertig trouw, ook nadat de leiding van de krant pro-Duits werd. Tegenover de Hearst Press nam hij hetzelfde standpunt in als tijdens de Eerste Wereldoorlog: deze lezers waren zijn belangrijkste doelgroep.

Tweede Wereldoorlog en de laatste jaren

Raemaekers vluchtte kort voor het uitbreken van de Tweede Wereldoorlog naar de Verenigde Staten en bleef daar tot 1946, toen hij terugkeerde naar Brussel. In Nederland was hij niet vergeten, maar pas op zijn tachtigste verjaardag, in 1949, gaf zijn geboorteland hem de erkenning die hij zo lang had gewenst: hij werd ereburger van de stad Roermond. Na een afwezigheid van bijna veertig jaar keerde Raemaekers in 1953 terug naar Nederland.

Hij stierf in 1956 in Scheveningen bij Den Haag.

Nalatenschap
In de zomer van 1956 publiceerde The Times het overlijdensbericht van een man die tijdens de Eerste Wereldoorlog een wereldwijde reputatie had genoten: 'Louis Raemaekers, de bijtende anti-Duitse cartoonist van de oorlog van 1914-18, stierf op 26 juli 1956 om Scheveningen, nabij Den Haag, op 87-jarige leeftijd. Van Raemaekers wordt gezegd dat hij de enige particulier was die een reële en grote invloed uitoefende op het verloop van de oorlog van 1914-18. Er waren een stuk of tien mensen - keizers, koningen, staatslieden en opperbevelhebbers - die duidelijk, en notoir, het beleid vormden en de gebeurtenissen begeleidden. Buiten die kring van de groten valt Louis Raemaekers op als de enige man die, zonder enige hulp van titel of ambt, ongetwijfeld het lot van de volkeren beïnvloedde.

Dit is een directe vertaling van een uitgebreid artikel op Wikipedia over Louis Raemaekers. Geschreven door Ariane De Ranitz die het boek Louis Raemaekers, 'armed with pen and pencil'. How a Dutch cartoonist became world famous during the First World War (2014)schreef.